Teātra pirmsākumi ir meklējami tik vienkāršos elementos, ka deja un mūzika. 

Maz ticams, ka jebkura cilvēka sabiedrība (jebkurā gadījumā līdz pat puritānisma izgudrojumam) ir noliegusi sevi kā aizrautību un deju prieks. Tāpat kā alas glezniecība, pirmais deju mērķis ir iespējams rituāls – mīlošs dabas garu vai pievieno rituāla pāreju. Bet zaudēt sevi ritmiskajā kustībā ar citiem cilvēkiem ir vienkārša intoksikācijas forma. Prieks nevar būt tālu prom.

Ritms, kas dejošanā ir neaizstājams, ir arī mūzikas pamatelements. Ir dabiski pārspēt deju ritmu ar nūjām. Tas ir dabiski pavadīt deju kustību ar ritmisko dziedāšanu. Deja un mūzika sākas kā partneri rituāla pasniegšanā.

Tāda veida drāma ir sastopama primitīvu cilšu rituālos. Kamēr mūzikas instrumenti sniedz kompulsīvu ritmu, un cilts locekļi pievienojas komunālo deju, bieži vien ir arī dramatisks elements, kas ir uzmanības centrā. Maska un kostīms, pārsteidzoši sīva vai noslēpumaina, neredzēts aktieris uzdoties par garu, kas vai nu apdraud vai aizsargā cilts bagātības.

Kaut arī šāda tikšanās ir neapšaubāmi dramatiska, teātris nav ietverts tradicionālajā izpratnē. Teātrim ir jāpievieno dziedošs vai runājošs teksts – attīstība, kas vispirms rodas, tāpat kā tik daudzi citi, senajā Grieķijā.

Grieķu teātra izcelsme ir Dionisusa, auglības un vīna dievu sekotāji. Saskaņā ar dievu īpašajām interesēm viņa kulta ceremonijas ir aizraujošas reizes. Viņas sievietes bhaktas, jo īpaši, dejo sevi neērtības stāvoklī. Garas fālas simboli, kas pazīstami kā Thyrsoi, pārnāk uz gabaliņiem un ēd Āfrikas dzīvnieku neapstrādātu mīkstumu.

Bet dionisieši izstrādā arī strukturētāku drāmas formu. Viņi dejo un dzied, kora formā, grieķu mīta stāstus.

6. gadsimtā pirms mūsu ēras Dionisa priesteris, vārdā Thespis, ievieš jaunu elementu, ko var likumīgi uzskatīt par teātra dzimšanu. Viņš iesaistās dialogā ar koru. Patiesībā viņš kļūst par pirmo aktieri. Rietumos esošie aktieri, kopš tā laika, ir lepni saukties par Thespians.

Saskaņā ar grieķu hroniku 3. gadsimtā pirms mūsu ēras Thespis ir arī pirmā teātra balvas ieguvēja. Viņš saņem balvu pirmajā konkursā par traģēdiju, kas notika Atēnās 534. gadā pirms Kristus.

Pirmās izrādes veica tikai viens aktieris (saukts par varonis) un cilvēku koris, kas viņam palīdzēja stāstīt. Tomēr visā 5. gadsimtā BC mākslinieki turpināja ieviest jauninājumus.

Dzejnieks Aeschylus pievienoja otro runāšanas lomu, ko sauc par antagonistu, un samazināja koris no 50 līdz 12. Viņa izrāde “Persieši”, kas pirmoreiz tika veikta 472. gadā pirms Kristus, ir vecākā visu izdzīvojušo grieķu spēlē.

Viņa skolēns Sophocles turpināja pievienot trešo aktieri, bet Euripides pievienoja gan proloģiju, iepazīstināja ar lugas priekšmetu, gan deus ex machina, dievišķo figūru, kurš ieslēdza visus brīvos galus tuvumā.

Pārtikušie pilsoņi sponsorētu spēles, samaksājot nodokli ar nosaukumu choregia. Un tāpat kā Pisistratus, kurš izveidoja “City Dionysia”, lai uzlabotu savu popularitāti, daudzi no šiem bagātajiem patrons cerēja, ka viņu sponsorētās spēles veiksme nodrošinās viņus politikā.

Pirmie aktieri tika veikti Dionisas teātrī, kas 5. gadsimta sākumā tika uzcelti Acropoles ēnā Atēnās, bet teātri izrādījās tik populāri un drīz izplatījās visā Grieķijā.

Drama tika klasificēta pēc trim dažādiem veidiem vai žanriem: komēdija, traģēdija un satīra spēles.